Saúde

Meu paciente pegou Covid-19 duas vezes. Adeus esperanças na imunidade de rebanho

Casos emergentes de reinfecção por coronavírus sugerem que a imunidade de rebanho é uma ilusão

14/07/2020 12:59

A equipe médica do myCovidMD fornece testes de anticorpos da Covid-19 gratuitos em Inglewood, Califórnia, em 19 de junho de 2020. As incógnitas sobre a resposta imunes ao coronavírus atualmente superam o que se sabe. (Mark Ralston/AFP/Getty Images)

Créditos da foto: A equipe médica do myCovidMD fornece testes de anticorpos da Covid-19 gratuitos em Inglewood, Califórnia, em 19 de junho de 2020. As incógnitas sobre a resposta imunes ao coronavírus atualmente superam o que se sabe. (Mark Ralston/AFP/Getty Images)

 

"Espere um pouco! Posso pegar Covid duas vezes?" meu paciente de 50 anos me perguntou incrédulo. Era o começo de julho e seu teste havia acabado de dar positivo para SARS-CoV-2, o vírus que causa a Covid-19, pela segunda vez - três meses após uma infecção anterior.

Embora ainda haja muito a entender sobre imunidade a essa nova doença, um número pequeno, mas crescente de casos como o dele, sugere que a resposta é "sim".

A Covid-19 também pode ser muito pior na segunda vez. Durante sua primeira infecção, meu paciente teve tosse leve e dor de garganta. Sua segunda infecção, por outro lado, foi marcada por febre alta, falta de ar e hipóxia, resultando em várias visitas ao hospital.

Relatórios e conversas recentes com colegas médicos sugerem que meu paciente não está sozinho. Dois pacientes em Nova Jersey, por exemplo, parecem ter contraído o Covid-19 pela segunda vez quase dois meses após terem se recuperad totalmente da primeira infecção. Daniel Griffin, médico e pesquisador da Columbia em Nova York, descreveu recentemente um caso de suposta reinfecção no podcast This Week in Virology.

É possível, mas improvável, que meu paciente tenha tido uma única infecção que durou três meses. Alguns pacientes da Covid-19 (agora chamados de "caminhões longos") parecem sofrer infecções e sintomas persistentes.

Meu paciente, no entanto, limpou a infecção - ele fez dois testes de PCR negativos após a primeira infecção - e se sentiu saudável por quase seis semanas.

Acredito que é muito mais provável que meu paciente tenha se recuperado completamente de sua primeira infecção e depois pego a Covid-19 pela segunda vez, depois de ter sido exposto a um membro da família adulto jovem com o vírus. Ele não conseguiu fazer um teste de anticorpos após a primeira infecção, portanto, não sabemos se o seu sistema imunológico apresentou uma resposta eficaz ou não.

Independentemente disso, as pesquisas limitadas até agora em pacientes com Covid-19 recuperados mostram que nem todos os pacientes desenvolvem anticorpos após a infecção. Alguns pacientes, e particularmente aqueles que nunca desenvolvem sintomas, montam uma resposta de anticorpos imediatamente após a infecção, no entanto ela diminui rapidamente depois - uma questão de crescente preocupação científica.

Além disso, infecções repetidas em um curto período de tempo são uma característica de muitos vírus, incluindo outros coronavírus. Portanto, se alguns pacientes da Covid-19 estiverem sendo reinfectados após uma segunda exposição, isso não seria particularmente incomum.

Em geral, as incógnitas sobre a resposta imune à SARS-CoV-2 atualmente superam o que se sabe. Não sabemos quanta imunidade esperar uma vez que alguém está infectado com o vírus, não sabemos quanto tempo essa imunidade pode durar e não sabemos quantos anticorpos são necessários para montar uma resposta eficaz. E, embora exista alguma esperança em relação à imunidade celular (incluindo as respostas das células T) na ausência de uma resposta durável de anticorpos, as evidências iniciais de reinfecções colocam em questão a eficácia dessas respostas imunes.

Também preocupante é que o caso do meu paciente, e outros como o dele, podem diminuir a esperança de imunidade natural de rebanho. A imunidade de rebanho depende da teoria de que nosso sistema imunológico, uma vez exposto a um patógeno, nos protegerá coletivamente, como comunidade, de reinfecções e propagações.

Existem várias vias para sair dessa pandemia, incluindo terapêuticas e vacinas seguras, eficazes e disponíveis, além de imunidade de rebanho (ou alguma combinação delas).

Os especialistas geralmente consideram a imunidade natural de rebanho como um plano de backup do pior cenário possível. Requer infecção em massa (e, no caso da Covid-19, perda maciça de vidas devido à taxa de mortalidade da doença) antes que a proteção ocorra. A imunidade de rebanho foi promovida por especialistas na Suécia e (no início da pandemia) no Reino Unido, com resultados devastadores.

Ainda assim, o sonho da imunidade de rebanho e a proteção a uma infecção pela Covid-19, ou um teste positivo de anticorpos, que promete proporcionar, capturou o público. O raciocínio coletivo imaginava que o lado positivo da sobrevivência à infecção pelo Covid-19 (sem efeitos colaterais debilitantes) fosse duplo: os sobreviventes não seriam infectados novamente, nem representariam uma ameaça de transmitir o vírus para suas comunidades, locais de trabalho e entes queridos.

Embora estudos e relatórios recentes já tenham questionado nossa capacidade de obter imunidade de rebanho, nosso discurso nacional mantém uma esperança implícita de que ela é possível. Nas últimas semanas, os principais especialistas médicos sugeriram que o aumento atual de casos pode levar à imunidade de rebanho no início de 2021, e um artigo de opinião de 6 de julho no Wall Street Journal era igualmente otimista.

Essa ilusão é danosa. Corre o risco de incentivar o mau comportamento. As raras, mas preocupantes, "festas Covid", onde as pessoas se reúnem para serem infectadas deliberadamente com o vírus, e grandes reuniões sem máscaras, são consideradas por alguns como o caminho mais rápido para sair da pandemia, pessoalmente e como comunidade. Em vez de tentar nos desejar saídas fora das realidades científicas, devemos reconhecer a evidência crescente que desafia essas ideias.

Na minha opinião, a experiência do meu paciente serve como um sinal de alerta em várias frentes.

Primeiro, a trajetória de uma infecção inicial moderada seguida de uma reinfecção severa sugere que esse novo coronavírus possa compartilhar algumas tendências de outros vírus, como a dengue, em que você pode sofrer doenças cada vez mais graves sempre que contrair a doença.

Segundo, apesar das esperanças científicas de imunidade celular ou mediada por anticorpos, a gravidade do segundo ataque do meu paciente com a Covid-19 sugere que essas respostas podem não ser tão robustas quanto esperamos.

Terceiro, muitas pessoas podem baixar a guarda depois de serem infectadas, porque acreditam que são imunes ou incapazes de contribuir para a disseminação na comunidade. Como o caso do meu paciente demonstra, essas suposições arriscam tanto a sua própria saúde quanto a saúde daqueles que estão próximos.

Por fim, se a reinfecção for possível em um prazo tão curto, há implicações para a eficácia e durabilidade das vacinas desenvolvidas para combater a doença.

Estou ciente de que meu paciente representa um tamanho de amostra de um, mas, junto com outros exemplos emergentes, histórias estranhas como a dele são um sinal de alerta de um possível padrão. Se meu paciente não é, de fato, uma exceção, mas prova a regra, muitas pessoas podem contrair a Covid-19 mais de uma vez e com gravidade imprevisível.

Sem a certeza da imunidade pessoal, nem o alívio da imunidade de rebanho, o trabalho duro de vencer essa pandemia juntos continua. Nossos esforços devem ir além da simples espera por tratamentos e vacinas eficazes. Eles devem incluir a prevenção continuada através do uso de máscaras faciais, escudos faciais, lavagem das mãos e distanciamento, comprovados clinicamente, além de testes em larga escala, rastreamento e isolamento de novos casos.

Esta é uma doença nova: As curvas de aprendizado são íngremes e precisamos prestar atenção às verdades inconvenientes à medida que elas surgem. A imunidade natural de rebanho está, quase com certeza, fora do nosso alcance. Não podemos colocar nossas esperanças nisso.

D. Clay Ackerly, MD, MSc, é um médico especialista em medicina interna e de cuidados primários em Washington, DC.

*Publicado originalmente em 'Vox' | Tradução de César Locatelli